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弥勒信仰与法显法师

作者:不详

  法显法师是东晋著名高僧,中国佛教史上伟大的旅行家、佛经翻译家、游记作家。他在西行求法的过程中见到了很多弥勒像,听闻天竺道人诵弥勒经典,了解了所经过国家的弥勒信仰概况,奠定了他弥勒信仰的基础。

  一、法显生平

  法显,俗姓龚(334-420),东晋司州平阳郡(今山西省临汾市)人。法显三岁时被度为小沙弥,二十岁受大戒,后从山西来到当时佛教兴盛的西安研读佛教经典。东晋隆安三年(399),为到印度求取完备的戒律,他以六十五岁的高龄,与四位同学从长安出发西行,出阳关、越戈壁,过河西走廊,到达鄯善等古国,后又穿过塔克拉玛干大沙漠,来到于阗等古国,历经三年艰苦跋涉之后,又启程翻越世界屋脊帕米尔高原,用六年多时间,先后到达巴基斯坦、阿富汗,周游北、东、中印度和尼泊尔,参礼佛迹,寻找佛经,后携带大量佛经从印度加尔各答乘商船渡海到斯里兰卡并在此停留两年抄经,随后在海上漂流九十多天到达印度尼西亚的苏门答腊(或爪哇),停留五个月后最终于东晋义熙八年(412)继续乘船几经挫折漂到山东青岛崂山登陆,次年到达南京。首尾计十五年,历经当时三十一国,与他同行者先后增加到十一人,冻死、病死二人,中途返回六人,留居当地二人,最后只剩他一人回归中土。他是中国历史上有记载的第一位真正到达印度本土而又求得佛经回归的中国人。在千余年的西行求法史中,以如此高龄兼走陆路与水路,除法显之外,没有第二人。他是第一个把梵文经典带回国内并直接翻译成汉文的人。他也是第一个用文字记述天竺取经见闻的人。他还是我国留学史上空前的第一人。

  法显到达南京后,不顾劳累,立即投入讲学、译经活动。在南京七年,他将自己从印度访求到并带回国内的六部二十四卷达百万言的佛教经典,全部译成中文,填补了中国佛教的一大空白,对佛学的传播和研究作出了重要的贡献。他携归的《方等般泥洹经》,开后来义学一派。直接将梵文译为中文,法显是创始人。他翻译的《摩诃僧祗律》也叫大众律,是五大佛教戒律之一,为中国佛教戒律创辟荒途,对后来的中国佛教界产生了深远的影响。

  法显还将他出国十五年,经历当时三十一国的山川风物、社会民情等旅行考察,包括往返横渡太平洋的时间、气象、海况和全部航行日程详述成书,原名叫《历游天竺记传》,后人简称《法显传》,又名《佛国记》。这是一部集地理、历史、社会、宗教之大成的杰作,它对中国西北地区及中亚、南亚、东南亚广大地区的地理、交通、宗教、文化、物产、风俗、及至社会发展、经济制度等无不有所述及,具有很高的科学价值,在世界学术史上占有重要的地位,是他对人类世界做出的重大贡献之一。《佛国记》被《水经注》引用到的就有二十多处,它也是《四库全书》收入为数不多的释家著作之一。《佛国记》在国际上的影响很大,先后有英文、德文、日文、印地语和尼泊尔文译本,仅英文译本就有三种之多。

  《佛国记》是我国僧侣旅游印度传记中最古老的典籍,对后来去印度求法的人起了很大的指导作用。受法显影响,东晋末年西行求法者络绎不绝,南北朝时更为盛行,直到后来各朝代都有僧人西行求法。法显和唐代的玄奘、义净并称为三大求法高僧,而法显是“创辟荒途”者,后二位都是受法显的影响而西行的。

  《佛国记》是研究印度的极重要的史料,印度史上的黄金时代芨多王朝和超日王时的历史文献记载缺乏,只有靠《佛国记》来补充。《佛国记》还详尽地记述了印度的佛教古迹和僧侣生活,因而后来被佛教徒们作为佛学典籍著录所用。法显西行斯里兰卡是中斯两国有中国历史上的重大事件。法显在斯里兰卡期间,积极参加各种华事活动,并详细记录了他的所闻,为研究斯里兰卡古代佛教、地理、社会风俗等保存了珍贵的历史资料。

  刘宋永初三年(422),法显在荆州(今湖北江陵)辛寺圆寂,时年86岁。

  二、法显与弥勒信仰

  法显在西行求法的过程中,多次接触弥勒菩萨像,听闻弥勒经典的读诵。他在《法显传》中多次提到与弥勒有关的情况。法显于隆安三年(399)至义熙十年(415),西去印度求法,他越过帕米尔高原,进入北印度第一国家陀历国。在这里法显看到了木刻弥勒像。对于木刻弥勒像,《法显传》中有如是描述:

  始入其境(北天竺),有一小国名陀历,亦有众僧皆小乘学。其国昔有罗汉,以神足力将一巧匠,上兜率天观弥勒菩萨长短色貌,还下刻木作像。前后三上观,然后乃成像,长八丈足趺八尺。斋日常有光明,诸国王竞兴供养。今故现在于此。

  这段关于木刻弥勒像的起源的描述,颇有点传奇色彩。文中的罗汉带着一名巧匠,亲自上生兜率天宫观察弥勒菩萨的长短形貌。回来后按照图像刻了长八丈,趺坐八尺宽的弥勒木刻像。而且这尊弥勒像每逢斋日,经常绽放光明。各国王竞相供奉。法显途经该国,特地前去礼拜。

  法显从陀历国继续前行十五天,到达一处人迹罕至的悬崖峭壁。穿越这个地带,到了一个地方。众僧问法显,不知道佛法是在什么时候从这里传出的。法显说,可以访问这里的人。当问及当地人时,大众都说:“自从这里立弥勒菩萨像之后,就有天竺沙门,带着经律等佛教经典过这附近的大河。”法显向当地人询问弥勒佛像是在何时立的,当地人说弥勒佛像是在佛陀涅槃后三百年建立的。时间约相当于中国周平王统治时代。法显由此感叹:“大教宣流始自此像。非夫弥勒大士继轨释迦。孰能令三宝宣通边人识法。固知冥运之开本非人事。则汉明帝之梦有由而然矣。(见《法显传》)”

  法显在《法显传》中记述了他在师子国时,听到天竺道人,于高坐上诵经云:

  佛钵本在毘舍离,今在揵陀卫。竟若干百年,当复至西月氏国;若干百年当至于阗国;住若干百年当至屈茨国;若干百年当复至师子国;若干百年当复来到汉地;若干百年当还中天竺已;当上兜术天上。弥勒菩萨见而叹曰:释迦文佛钵至,即共诸天华香供养七日。七日已还阎浮提,海龙王将入龙宫。至弥勒将成道时,钵还分为四复本頞那山上。弥勒成道已,四天王当复应念佛如先佛法。贤劫千佛共用一钵。

  道人接着讲述说,钵去之后佛法渐灭。佛法灭后人的寿命转短。直至人的寿命到五岁。到人寿五岁时,梗米酥油都化灭。人民变得极度凶恶,拿着草木则变成刀杖共相伤割。其中有福者逃避入山,恶人相杀尽已还复来出。共相谓言:昔人寿极长,但为恶甚作非法故,我等寿命遂尔短促,乃至五岁。我今共行诸善起慈悲心修行信义,如是各行信义,展转寿倍乃至八万岁弥勒出世初转法轮时,先度释迦遗法中弟子,出家人及受三归五戒八斋法供养三宝者,第二第三次度有缘者。

  法显当时听到天竺道人诵此弥勒经典,很受感染。他当时想写下此经,天竺道人说,“此经无本,我只是口诵而已。”从法显对弥勒信仰的这一记载可知,在当时印度已经有了弥勒信仰的流行。弥勒思想也渐成体系,只不过弥勒经典还未流通。

  法显赴印度求法,途中亲见弥勒之像,亲闻传诵弥勒之经,其对弥勒之信奉,由此确立。不过,法显回到中国,印度与西域的弥勒信仰,早已传来。中国人的弥勒信仰,由于有了法显回国后的弘传,更加深入人心。